美高留学前需要想清楚的问题

不做无准备的留学

美国留学在当下已经不再是新鲜的话题,越来越多的家庭意识到留学要趁早,那到底早到什么程度,现在有许多家长都选择让孩子从美高读起,甚至去美国读初中以期提前适应美国的生活。然而,如今国内只有少数的学生和家长有真正明确的留学目标,如何准备和规划才可以让孩子到美国学习是个软着落的过程,成了所有留美学生家长需要思考的现实问题。其中很多问题都是有意向送自己的孩子留学美国的家长最为关心的问题。

Q1:我的孩子应该什么时间点去留学?
无论是申请美初、美高还是美本,基本原则是,在准备好的情况下才可以去留学。留学是一个挑战与风险并存的过程。但考虑到孩子教育的不可重复性,建议家长更多地考虑风险。所以,建议家长从下述几个方面判断孩子留学的时机是否成熟。

【英语能力】
请注意,是英语能力,而不是英语分数。这两者是有区别的。过度的应试培训让学生的英语成绩普遍高于(甚至远高于)其真实的英语水平。

另外,对低龄留学而言,阅读和写作的能力比听说更重要。因为后者是真正的环境驱动型能力:绝大部分孩子在全英语环境里浸泡一段时间后都能在听力和口语上有显著的进步,但阅读和写作能力却不是这样。

【时间管理能力和自控能力】
自控能力特别差的孩子不建议出国留学。美国的教育体系强调自我管理和自我负责。这些基本能力不具备的孩子贸然留学会摔大跟斗。

【独立思考能力】
这一点往往也是国内学生缺乏的。填鸭式的应试教育天生就是独立思考的敌人。所以,孩子一旦决定留学美高,家长一定要努力呵护培养孩子的独立思考能力。缺乏独立思考能力的学生在进入美国的排名靠前的中学后会比较难受。

在准备充分的前提下,一个比较好的留学时间节点是初中毕业去美国读高中。比较推荐的是9年级毕业升美国的9年级,既有一年的适应期,又可以感受完整的美国高中四年学业。

Q2:我孩子录取的学校中国人很多,是否值得去?
很多家长把“中国人多”等同于“教育质量差”。这其实是不正确的。中国人多不但不是一个缺点,而且在一定的范围内也是一个优点。原因是,留学美高的优点很多,但其中一项主要的缺点是:学生在高中阶段的中国同学太少。而这恰恰是我们终生朋友甚至是事业伙伴的一大来源。因此比较多的高中同学对于孩子而言是一项弥足珍贵的终生资产。

如果孩子进入了一些中国人特别少的顶尖私校,那么这个孩子一辈子的高中同学都会很少(因为文化差异和关注点不同,和别国同学的关系难以持久),这其实也是一个难以回避的缺憾。中国学生多,在一些学校的案例中确实都是因为中国学生需求强劲,而不是导致低质量教育的原因。加州伯克利、加州大学洛杉矶分校、密西根大学等这些大学都是中国学生多,教育质量高的范例。其实哈佛大学的某些研究生课程,例如分子生物学专业的博士项目,中国人的比例也很高。

所以,更加理性的做法是关注学校的教育质量。这个高中每年有多少学生能录取美国前20名大学,这个高中设置有多少门AP?这些指标有助于我们了解学校的教学标准。另外,也不必担心“中国学生多,语言环境差”。与“语言环境”直接相关的是学生的听说能力。而我们的经验显示,听说能力恰恰是最不值得我们担心的。

Q3:我孩子录取了国内名校,同时也录取了美国前20左右的美高。我应该如何取舍?
如果家长把眼光放长一些,不仅仅关注名校指标,而是关注学生的终生发展,关注学生在大学毕业后在美国的发展潜力,那么美高毫无疑问是有明显的优势的。高中阶段是可塑性极强的阶段。美高教育对学生的思辨能力、沟通能力、适应能力和自我管理能力的培养非国内高中可比。所以如果经济因素不是一个限制性因素,我个人还是推荐美高的。

Q4:我孩子应该从什么时候开始准备托福,SSAT/SAT这些标准化考试,如何准备?
首先,无论是SSAT(Secondary School Admission Test)还是新SAT考试(Redesigned SAT)考试,本质上都是以阅读为核心的考试。其中的阅读理解部分很难通过短期的应试培训获得显著提高(数学、词汇和语言部分容易突击提高),但阅读部分的成绩恰恰又是美国学校最关注的。所以唯一的办法是提前进行大量的阅读,提高真正的阅读能力。

其次,学生应该把SSAT和SAT考试当作一个学习英语的机会,而不是目标。如果用应试的心态和方法去准备这些考试,那么训练出的技巧将很快遗忘而难以内化成可持续使用的能力。但如果把这些考试当作一个机会,激励自己去扩大阅读量,提高写作能力,这将不但能帮助学生获得考试高分,更重要的是,这些能力将会帮助学生在美国的学校里获得成功,并且对他们未来的职业发展产生深远和持久的积极影响。

Q5:我应该请外教教我孩子吗?
很多家长对外教存有不理性的盲目崇拜。实际上,外教对于低龄段学生英语学习的作用可能远小于很多家长的期望。一般来说,外教对于中国学生的英语学习的作用主要在于口语交流。外教对于中国学生(尤其是阅读和写作能力处于初级阶段的学生)的阅读和写作帮助不大。

首先,外教(尤其是英语为母语者)不能设身处地地理解(empathize)中国学生学习英语的难处。很多中国学生觉得难以理解的语法、结构和用词,对他们而言可能是司空见怪。所以,他们对于文本的解释分析难以触及中国学生的痛点。

其次,大部分外教习惯于互动式、讨论式的教学方式。这种方式比较适合于那些英语基础比较好,需要启发思维培养思辨能力的那部分比较高级的学生。而对于那些英语能力处于初级阶段,学习重点还是语言本身的那部分学生来说,外教的效果就很一般了。

最后,许多在中国的外教本身不具备老师的素质。他们流动性大,专业素质参差不齐。

Q6:除了私立寄宿制高中,美国的走读高中值得读吗?
根据美国法律,持学生签证的国际学生(包括中国学生)只能就读美国的私立中学(最近部分美国公立学校也开始签发I20,学生可以凭此获得F1签证,但此类I20一般只允许学生在美一年)

实际上私立学校绝大部分是走读学校,并且有很多非常高质量的走读学校,例如波士顿的Roxbury Latin School,Noble and Greenough School,Winsor School和纽约的Trinity School, Horace MannSchool等。这些学校的学术水平和顶尖的寄宿中学一样好。

但因为走读学校不提供住宿和监护服务,中国学生要通过寄宿家庭或第三方机构的住宿和监护服务才能就读,导致许多私立走读学校(尤其是高质量的,因为高质量的走读高中不缺生源,不愿意与第三方机构合作)中国学生无法就读。所以绝大部分中国学生只能选择寄宿制中学。这也一定程度上导致了寄宿制高中的录取要求因为扭曲的供求关系而水涨船高。

如果有比较好的寄宿和监护方案,高质量的走读学校也是一个很好的选择。相比寄宿中学,他们的供求关系没有那么夸张,因而也更容易录取。

但我们也需要注意,走读中学的课外活动没有寄宿制中学那么丰富,学生之间以及师生之间的关系纽带也没有在寄宿中学那么紧密。但走读中学有着寄宿中学不具备的灵活性。例如周末可以自由安排个性化的课外活动或科研项目,这些优势都是寄宿中学不具备的。如果有非常专业的、具备学术辅导和升学顾问能力的监护寄宿服务,美国的走读高中其实是非常值得就读的。

Q7:美国的教会学校的质量怎么样,是否值得上?
教会学校是美国公立教育之外相当重要的一部分,并且因为教会学校不是如公立学校那样靠纳税人的钱来运营,所以教会学校一般也可以招收国际学生。事实上,教会在美国社会中的渗透和影响是如此之深之广,许多广为人知的大学和中学最初的设立的时候都与教会有着密切的关系。

今天的美国依然拥有为数众多的教会学校。教会学校的教学质量差异较大,有教育质量很高的学校,也有一些质量比较一般的学校。但他们的共同特征是学校的教职员工都很有爱心,学校的社区感强,纪律严明,并且绝大部分教会学校都要求学生研读宗教课程。

关于宗教课程,我个人认为很有价值。不深刻理解基督教,就难以深入理解美国历史、美国文化和美国精神。而且这些课程本身也能训练学生的阅读和写作能力。